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代数最早的意义

 

1858年,苏格兰古董收藏家兰德在非洲的尼罗河边买进了一卷古埃及的纸草卷。他惊奇地发现,这个公元前1600年左右遗留下来的纸草卷中有一些明显的证据,表明古埃及人早在公元前1700年就已经在处理一些代数问题。从古埃及“法老”即国王统治的时期开始,人们一直在寻求这样一个相同的数学目标:使一个含有未知数的数学问题能够得到解决。这个纸草卷中就有一些含有未知数的数学问题,当然都是用象形文字表示的。例如有一个问题翻译成数学语言是:

  “啊哈,它的全部,它的 ,其和等于19。”
  这里的“啊哈”就是当时古埃及人的未知数,如果用x表示这个未知数,问题就化为方程 。解这个方程,得 。      
  
  更令人惊奇的是,虽然古埃及人没有我们今天所使用的方程之类的表示法,但也得出了 这个答数。
  公元825年左右,阿拉伯数学家阿勒·花刺子模写了一本书《希萨伯一阿一 亚一 亚伯尔哇 一姆夸巴拉》,意思是“方程的科学”。作者认为他在这本小小的著作里所选的材料是数学中最容易和最有用处的,同时也是人们在处理日常事物中所经常需要的。这本书的阿拉伯文版已经失传,但12世纪的一册拉丁文译本却流传至今。在这个译本中,把“阿—亚伯尔”译成拉丁语“algebra”,并作为一门学科。后来英语中也用“algebra”。

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